Rural heritage and landscapes 2

Posted on March 1, 2017


Here is another session from the CHAT conference for your viewing pleasure.

Ultima Thule – St Kilda and Pabbay. Two remote landscapes in the Outer Hebrides, their  archaeology and history.

George Geddes  Historic Environment Scotland.

St  Kilda  is  perhaps  one  of Europe’s most  famous  remote  cultural landscapes. While a  narrative  of  romance  and  mythology  became  dominant  from  the  1950s  (and  arguably  very  much  earlier),  the  results of a recent archaeological survey suggest that the islands were intensively exploited for their rich seabird resources.  Far from presenting an opportunity for the discovery of rare or lost ancient sites, St Kilda’s landscape has been continually remoulded, and the present density of structures is  incomparable in other rural settings.   By contrast, the island of Pabbay is almost invisible in literature and media. Once the larger part of a medieval rental with St Kilda, it is equally rich in archaeological sites, including Bronze Age cairns, a  17  broch, a medieval centre, numerous houses and a rather  fine 16th century church. The effects of a  huge sandstorm in the 17th century left the once rich farmland bereft. By the 1830s Pabbay was seen  as another potential sheep  farm and its population of 300 were moved, many  finding  their way  to  Cape Breton. The story of Pabbay is very much the natural counterpoint to that of St Kilda, yet only  one small book has been written, in comparison to some 700 for St Kilda itself.   In the comparison of these two islands, once intimately linked by tradition, culture and economy, a  number of questions are raised. How did St Kilda come to be seen as a lonely island, set apart and  ‘remote’ from its traditional partner? Why did the story of these islands diverge to such an extent in  the 1830s – one becoming a sheep farm, the other a thriving crofting settlement? What lenses have  affected our understanding in the past, and should we strive to escape them in the future? And finally,  ‘how is our experience of these islands mediated through convention and control’?

Terraforming Arcadia: An Archaeological Perspective on French Wetland Agriculture in  Colonial Nova Scotia

Jonathan Fowler  Saint Mary’s University, Halifax, Nova Scotia.

From the 1630s until their deportation in the 1750s, the French inhabitants of colonial Nova Scotia  (the Acadians) created a subsistence economy rooted in the dyking and draining of tidal marshes. They  knew a good thing when they saw it. While their cousins in the Saint Lawrence Valley struggled to feed  livestock through the punishing Canadian winters and wrested pasturelands from region’s formidable  forests, the French inhabitants of the Bay of Fundy and its estuaries presided over 75,000 acres of lush  tidal marshes.  These  environments  produced  virtually  limitless fodder  in  the  form  of  salt‐tolerant  grasses  and  yielded  remarkably  fertile  arable  land  when  dammed  and  drained.  Much  of  it  is  still  farmed today.  The historiography of French colonial wetland agriculture is interesting, partly because remnant dyke  walls and enclosed fields are seen as monuments to French colonial culture. Their commemoration as  a  cultural  achievement  has  become  something  of  a  trope  to  nationalist  writers  and  the  heritage  apparatus,  and  academic  research  has  also  taken  an  avid  interest.  Historians  and  historical  geographers  have  contributed  to  a  better  understanding  of  dyking  technology,  it  origins,  and  the  manner in which it was transferred from Europe to North America. The outputs of this agricultural  system are also now reasonably well understood, although more work remains to be done here.  Archaeology has been all but absent from the conversation. In this paper, I will demonstrate how an  empirically grounded and theoretically informed archaeology contributes to a better understanding  of  French  wetland  agriculture.  A  material  cultural  approach  is  already  significantly  expanding  the  evidence base by excavating and analyzing dykeland infrastructure such as wooden sluices. Married  to remote sensing and dendrochronology, it is allowing us to date the developmental sequences by  which  kin‐based  labour  successively  enclosed  thousands  of  acres  of  wetlands,  while  insights  from  Anthropology and ethnohistory provide new perspectives (and raise some new questions) about the  meaning of wetland agriculture in the context of an Indigenous landscape.

Distant reading of storied lines: tracing tendrils of agency across 18th century Iceland.

Gísli Pálsson  Umea University and The Institute of Archaeology, Iceland.

It  is  a  truism  nowadays  to  say  that  an  archaeological  site  is  embedded  in  extensive  networks  of  relations. But just what are the implications of this networked thinking, and how far do these networks  extend?   Property deeds enable the mapping of extensive reciprocal resource access arrangements, ownership  structures and the use of coastal and highland commons; the landscape shows several generations of  land divisions, and the archaeological record indicates extensive trade and mobility of materials. All of  these strands of evidence lead back to the farm, and beg the investigation of an important question:  what, exactly is a farm?  This  presentation  addresses  these  questions  with  respect  to  the  late  medieval  and  early  modern  agricultural landscape in Iceland. By mapping the spatial implications of property deeds ranging from  the  12th  to  the  18th  centuries,  and  by  investigating  the  material  culture  of  both  the  centre  and  periphery known farm sites in that period, the presentation suggests some working definitions of the  medieval  Icelandic  farm,  particularly  with  respect  to  its  spatiality,  connectivity  to  other  farms,  infrastructures  and  suprastructures  of  movement  and  demarcation,  and  relationships  to  common  land.

Posted in: Uncategorized